Barreres flotants ajuden a eliminar els plàstics als rius de l'Equador

L'Equador presenta el desafiament d'eliminar plàstics dels cursos d'aigua. Ampolles de plàstic, pilotes i el que semblen rodes de carros de joguina suren al llarg del riu San Pedro, que travessa Quito.

Estan de camí a l'Oceà Pacífic, un viatge riu avall que es repeteix a tot el món cada vegada que les deixalles plàstiques són abocades als rius i arrossegats al mar.

Però aquests trossos de residus plàstics són a punt d'acabar el viatge. Seran detinguts per una barrera flotant instal·lada a l'aigua, part d'una tecnologia local de neteja de plàstic anomenada Azur System, que recol·lecta plàstic del riu.

Creat per la startup tecnològica Ichthion, el senzill sistema Azure és capaç d'interceptar i recol·lectar al voltant de 80 tones de plàstic al dia.

En aquest lloc en particular al riu Sant Pere, la quantitat màxima recol·lectada en un dia va ser de 1,5 tones de plàstic i tela sintètica, aproximadament equivalent al pes duna femella dhipopòtam.

"El que s'extreu dels rius, el que es troba a la vora dels rius, la major part desembocarà a l'oceà”, diu Ente Grünberg, fundador i director executiu d'Ichthion, un nom derivat de la ictiologia, l'estudi dels peixos.
"La nostra idea és evitar que el plàstic arribi a l'oceà".

La contaminació marina per plàstic ha esdevingut una preocupació creixent. El plàstic pot afectar les tortugues, asfixiar els lleons marins, ser consumit per aus o peixos i pot entrar a la cadena alimentària humana.
Els científics també estan cada cop més preocupats que els microplàstics puguin causar una toxicitat irreversible en els ecosistemes aquàtics.

Les investigacions mostren que fins al 80% d'aquest plàstic desemboca al mar a través dels rius, principalment a causa d'una mala gestió dels residus a terra. Però un nombre creixent de pioners, com Grunberg, estan intentant frenar la marea.

Com funciona el sistema Azure per eliminar els plàstics

El sistema Azure és un dispositiu que creua el riu per eliminar els plàstics, en concret, evita que objectes surin a la superfície del riu.

Està submergit en aigua fins a 60 cm de profunditat, cosa que permet que els peixos i altres criatures es moguin lliurement a sota, i està en angle perquè els corrents d'aigua naturals dirigeixin les deixalles cap a la cantonada de la riba del riu. Després, l'operador ingressa a l'aigua per guiar les deixalles cap a un transportador mòbil que aboca el plàstic en un contenidor gran ubicat a la costa, on el plàstic es classifica en allò que es reciclarà i enviarà a l'abocador.

Més que la recol·lecció de residus plàstics

Però Ichthyon no només recull aigües residuals del riu, sinó que també intenta evitar que entrin al lloc utilitzant la documentació i les dades disponibles sobre els residus recollits. D'aquesta manera, podeu identificar millor la font dels residus, ja siguin munts de residus industrials de fàbriques o bosses de residus domèstics que indiquen problemes amb el sistema de recollida de residus municipal.

Les dades permeten treballar amb ciutats, empreses i comunitats per resoldre problemes. "Sabem molt poc sobre la contaminació", afirma Grönneberg. “Però si només mires el que extreu, no acabaràs amb ell. Per això, l'extracció és important, però la prevenció basada en dades és més important”.

Actualment, l'equip està recopilant dades manualment, però també s'està entrenant un sistema d'intel·ligència artificial per reconèixer diferents tipus de plàstics i controlar el procés. Grönneberg també té previst utilitzar imatges preses per drones aigües amunt per identificar els residus abans que arribin.

La major part del que Ichthyon recol·lecta dels rius de l'Equador són ampolles de plàstic descartades per la població local. Per això, involucrar les persones també és important per aconseguir un canvi durador, va afirmar Yessica Benavides, cofundadora d'Ichthion i vicepresidenta de relacions estratègiques.

Fins ara, els vilatans han participat en activitats com neteges comunitàries, campanyes de conscienciació i reclutament de veïns per administrar Azure.

eliminar plàstics

Riu amunt

Ichthyon no és l'única organització involucrada a eliminar els plàstics del riu. Hi ha molts dissenys, des de robots fins a vaixells i barreres, alguns de més cars i eficaços que altres. Jordyn Wolfand, professor assistent d'enginyeria civil i ambiental a la Universitat de Portland als Estats Units, ha avaluat més de 40 sistemes de neteja de rius amb plàstic.

Segons ell, els més eficaços són aquells que entenen els problemes i les necessitats específiques de cada instal·lació, no d'un projecte concret. "Els patrons i els patrons d'acumulació de deixalles són tan específics del lloc on es generen que realment no hi ha un enfocament que sigui millor que un altre", va comentar.

Tot i això, Wolfand afegeix que una forma d'augmentar l'eficàcia de la tecnologia és col·locar-les aigües amunt, més a prop de la font de contaminació. Fins i tot si tens un disseny que fa una bona feina eliminant el plàstic del riu, el problema persisteix.

Bubble Barrier, una tecnologia d'eliminació de plàstic desenvolupada als Països Baixos, és un projecte que ha entès des del principi la importància de no interrompre el trànsit de vaixells si s'utilitzarà als rius d'Àsia. Se'ls va acudir la idea de crear una cortina de bombolles bombant un corrent continu d'aire a través d'un tub perforat al fons del riu.

Les bombolles creen un corrent que eleva les deixalles submergides a la superfície, i el flux natural del riu dirigeix ​​les deixalles cap a les ribes on s'acumulen. Com que no hi ha una barrera física, no obstaculitza el moviment de vaixells i peixos.

"Per primer cop, podem veure el que realment flueix a través dels nostres rius", va dir Philip Ehrhorn, director de tecnologia i cofundador de Bubble Barrier. Sobretot, va afegir, és important evitar la generació de residus.

Ehrhorn va dir que la tanca de 60 metres a Amsterdam recull uns 80 quilograms de plàstic al mes, l'equivalent a unes 80 grans bosses d'escombraries de plàstic. Però si bé pot ser eficaç, el seu funcionament pot costar desenes de milers de dòlars a l'any perquè cal molta energia per fer funcionar el compressor d'aire i crear una cortina constant de bombolles. Pels països de l'hemisferi sud, això pot estar prohibit.

Solucions que contemplin la despesa energètica

Grönneberg va dir que Azure es construeix tenint en compte els costos.

La cinta transportadora per extreure plàstic de l'aigua és mòbil, per tant, no totes les preses fluvials necessiten un separador independent. El sistema es pot moure simplement duna barrera a una altra. A més, només s'encén durant períodes curts de temps durant el dia o la setmana per recol·lectar els contaminants acumulats, mantenint els costos operatius al mínim. També intenten proporcionar feina als membres de la comunitat local.

Aquestes solucions són especialment necessàries als països del sud global, que lluiten contra creixents muntanyes de deixalles. L'Equador lluita contra una crisi de residus amb abocadors oberts i generalitzats, però el país també rep residus plàstics de l'estranger.

El grup de defensa local Zero Garbage Alliance va dir que del 2018 al 2022, l'Equador va importar més de 48.000 tones de residus plàstics de 42 països, principalment els Estats Units.

A principis del 2024, el govern equatorià també va aprovar un acord de lliure comerç amb la Xina, que inclou disposicions que permeten a la Xina transportar els seus residus a l'Equador. Entre ells s'hi inclouen, entre altres residus difícils de reciclar, els plàstics. "Aquest és un problema molt greu", afirma Grönneberg, i afegeix que el que no es pot reciclar acaba sovint als abocadors i rius locals.

Tot i això, algunes persones creuen que la neteja té els seus desavantatges. El 2023, un grup de científics va esmentar en un article alguns dels problemes que van trobar en utilitzar aquestes tecnologies. Vin Cowger, un dels autors de l'article i investigador de l'Institut Moore per a la Investigació de la Contaminació Plàstica a Califòrnia, està preocupat per l'impacte ambiental a llarg termini de les barreres que impedeixen que el plàstic entri als rius, especialment si l'ús es generalitza.

Poden bloquejar el flux d'organismes, sediments i tota mena de matèria orgànica natural que són vitals per al benestar dels ambients marins costaners i prevenir l'erosió costanera, va dir. Grönneberg va dir que durant la fase de disseny del sistema Azure, va treballar estretament amb els científics per minimitzar els impactes a l'ecosistema fluvial, com garantir que la seva barrera no arribés al llit del riu. I no tota la matèria orgànica que flueix pels rius és útil, va afegir. Va dir que gran part de la vegetació que recol·lecten al seu sistema de barrera és jacint d'aigua, una espècie invasora que esgota l'oxigen dels rius, allibera metà en podrir-se i es reprodueix ràpidament.

"Rentat d'imatge verda"

No obstant això, no tots els mètodes de neteja utilitzen aquest mètode. Cowger i els seus coautors assenyalen que alguns actors de la indústria participen al "greenwashing", com les empreses de tecnologia acusades de promoure la neteja en lloc de reduir la producció i els fabricants de plàstics poden donar suport a aquestes tecnologies.

Els autors escriuen que centrar-se únicament en la neteja pot distreure'l de solucions més efectives ia llarg termini.
"Aquestes activitats sovint creen una façana perquè els fabricants de plàstics diguin: 'Mira, estem fent alguna cosa, estem netejant els oceans i els rius'”, va dir Cowger, cosa que permet a aquestes empreses continuar amb la producció.

Cowger diu que la solució més important, amb diferència, és reduir la quantitat de plàstic produït cada any, i això cal fer-ho a través de polítiques. Va afegir que la neteja també és necessària. "Hauríem d'utilitzar els mètodes més respectuosos amb el medi ambient possibles, però "en què gastarem la major part de la nostra energia?" “Tenim recursos limitats i temps limitat per fer alguna cosa important".

Grönneberg diu que fins ara Ichthion no ha rebut cap finançament dels productors de plàstic i que monitoritzar com el plàstic acaba als rius és una part important del seu treball, juntament amb altres esforços de neteja.

El portaveu va dir que Bubble Barrier va rebre anteriorment una petita donació voluntària d?un fabricant de plàstics, però que actualment no treballa amb aquesta indústria.

Grönneberg creu que resoldre el problema de la producció de plàstic és només un dels problemes que cal resoldre. Els sistemes de gestió de residus febles o inexistents a països com l'Equador i altres països en desenvolupament també són un problema, va dir, afegint que la millor manera d'abordar el problema és recopilar dades i intentar canviar-les.

Grönneberg va assenyalar des de la riba del riu Sant Pere que la barrera Azure no està destinada a una instal·lació permanent a cap riu i que el treball de la seva organització també és part d'un esforç per evitar que el plàstic entri al riu.
I finalment va arribar a una conclusió similar a la de Cowger: “La solució és evitar el consum”, va dir. "Això és fonamental".

Ecoportal.net

Amb informació de: https://www.bbc.com/