Laminàries i Quelpos, els impressionants Arbres Gegants Submarins

Els quelpos són grans algues terroses que generen un hàbitat molt similar a un bosc terrestre. Tot i la seva gran importància biològica, els boscos de quelpos no han estat recollits per la legislació europea com a hàbitat prioritari per a la seva protecció.

Expedició del Pacífic a la Mediterrània

En el seu viatge cap a Golfito (Costa Rica) el catamarà "Oceana Ranger" ha documentat un dels ecosistemes més complexos, dinàmics i fascinants que hi ha als oceans. Es tracta dels quelpos, els majors organismes vegetals que es poden trobar als mars.

Els quelpos són grans algues marrons (1) que generen un hàbitat molt similar a un bosc terrestre. A Europa el seu lloc l'ocupen altres boscos de laminàries que es poden trobar tant a l'Atlàntic com a la Mediterrània. Les espècies més habituals en aquests ecosistemes són Saccorhiza i Laminaria.

Tot i la seva gran importància biològica, els boscos de quelpos no han estat recollits per la legislació europea com a hàbitat prioritari per a la seva protecció. Oceana treballarà perquè tant a Europa com internacionalment siguin considerats com a ecosistemes protegits.

El quelcom més gran que existeix al món és el quelpo gegant (Macrocystis pyrifera) que pot arribar a assolir els 30 metres d'alçada i té una distribució bipolar: per les costes pacífiques d'Amèrica entre Alaska i Baixa Califòrnia (Mèxic), a les costes sud de Xile i Argentina en aigües de Nova Zelanda i Austràlia ia Sud-àfrica. Podeu arribar a trobar-vos en profunditats de fins a 60 metres quan les condicions del mar permeten l'entrada de la llum. Prefereix aigües temperades encara que també pot donar-se en altres força properes als pols, sempre que la temperatura d'aquestes no baixi dels 5ºC, cosa que destruiria els gametòfits (planta sexual dels quelpos).

Entre 12 i 14 mesos de "embaràs"

Els quelpos comencen la seva vida com a espores que poden donar lloc a gametòfits femelles o mascles. Els gametòfits femella dels quelpos produeixen "ous" que han de ser fertilitzats per l'esperma dels mascles. A aquest efecte, els gametòfits femelles es valen de feromones per atraure els mascles i fecundar els ous que, posteriorment, es desenvoluparan com a esporòfits; plantes de les quals sortiran trilions d'espores de les quals només un mínim percentatge arribés a crear una planta. I de cada 100.000 noves plantes joves, només una arribarà a ser adulta.

Com si fos un embaràs, el cicle de vida del quelpo necessita entre 12 i 14 mesos per completar-se. La majoria es desenvolupa i mor en només 6-9 mesos, en un procés continu de fecundació, creixement (a un sorprenent ritme de fins a 50-60 centímetres per dia) i mort.

Al costat del quelpo gegant es poden trobar altres grans ?arbres marins? o tipus de quelpos, com:

- el quelpo ?boa de plomes? (Egregia menziesii)
- el quelpo de cintes (Egregia laevigata)
- el quelpo banya de cérvol (Pelagophycus porra)
- o la palmera marina (Eisenia arborea), entre d'altres.

Els eriçons marins, principal enemic dels quelpos

Com si fossin boscos terrestres, les laminàries o quelpos funcionen com a grans arbres permetent que centenars d'animals i vegetals visquin entre les seves "copes", "branques" i el seu sistema d'arrels (2)

Gran diversitat d'espècies troben el seu hàbitat ideal en aquests ecosistemes, com el peix Garibaldi (Hypsypops rubicundus), les castanyetes (Chromis punctipinnis), la cabreta sarganyera (Paralabrax clathratus), el peix del quelpo (Alloclinus holderi) californica), etc. També moltes altres espècies, com crustacis i cucs poliquets

Tampoc és estrany albirar entre les tiges d'aquestes "arbres" espècies com el tauró blau (Prionace glauca) o algun cetaci com el dofí de flancs blancs del Pacífic (Lagenorhynchus obliquidens).

Els principals enemics dels quelpos són els eriçons marins que s'alimenten dels seus brots i fulles, i poden acabar amb grans extensions d'aquests bocs submarins. Però afortunadament els estels de mar i els peixos vells mengen eriçons, controlant la seva població i evitant que puguin destruir l'ecosistema de quelpos. També les llúdrigues marines (Enhydra lutris) s'alimenten d'eriçons marins i de balons (Haliotis spp.), fàcils de trobar en aquest bosc intricat.

La sobreexplotació d'espècies consumidores d'eriçons pot portar al col·lapse dels boscos de quelpos, disparant la sobrepoblació d'equinoderms com l'eriçó vermell (Strongylocentrotus franciscanus) o l'eriçó porpra (Strongylocentrotus purpuratus)

Laminàries, els qualts a Europa

A Europa el seu lloc l'ocupen altres boscos de laminàries (algues laminarials) que es poden trobar tant a l'Atlàntic com a la Mediterrània. Les espècies més habituals en aquests ecosistemes són Saccorhiza i Laminaria.

Encara que els quelpos europeus no assoleixen les extraordinàries dimensions dels seus familiars del Pacífic, hi ha algunes espècies que arriben a altures considerables:

Aquest és el cas del camp enfiladissa (Laminaria hyperborea) de l'Atlàntic Nord, que pot sobrepassar els cinc metres d'alçada, o l'alga kombu (Laminaria ochroleuca), de més de quatre metres en algunes zones del Mediterrani, com el Mar d'Alborán i aigües de l'Estret de Messina, a Sicília.

En aquest mar també hi ha una espècie endèmica, Laminaria rodriguezi, que arriba a fixar-se a substrats durs que es troben fins a 150 metres de profunditat. Se situa a Espanya (Catalunya, Balears i Comunitat Valenciana), Itàlia (especialment al Tirrè), França (principalment al voltant de Còrsega), entre Croàcia i Montenegro, i el Nord d'Àfrica.

A la zona atlàntica, les espècies més comunes són els quelpos alats (Alaria suculenta), els quelpos de sucre (Laminaria saccharina), els quelpos rugosos (Laminaria digitata) o altres com els furbelows (Saccorhiza polyschides), les algues rem (Laminaria digitata ), o l'esmentada enfiladissa (Laminaria hperborea), que poden trobar-se des de Noruega i Galícia fins a l'Estret de Gibraltar, i algunes, com Saccorhyza polyschides arriba fins a la Mediterrània, però estan absents al Mar del Nord i el Bàltic.

Moltes d'aquestes espècies de laminàries són freqüents a les costes del Cantàbric (la zona més oriental per a Saccorhiza polyschides i Laminaria ochroleuca es troba a Elanchove) i Galícia (on també es pot trobar Laminaria saccharina i L. hyperborea)

Usos industrials dels quelpos

A més a més del seu alt valor ecològic, moltes espècies de quelpos tenen una gran importància en indústries tan dispars com la d'alimentació, farmacèutica, pintures, construcció o cosmètics.

A banda del consum directe de la planta o la seva utilització com a fertilitzant, els quelpos produeixen una substància (polisacàrid) coneguda com a alginat que és àmpliament utilitzada com a emulsionant en:

- productes alimentaris (gelats, salses, cerveses, iogurts...)
- d'higiene (pasta de dents, xampú, sabó...)
- medicinals (píndoles)
- industrials (tints, pintures, soldadures...)

Queps invasors

L'aqüicultura d'algues o les aigües de llast dels vaixells mercants han introduït algunes varietats de quelps en ecosistemes aliens, provocant greus problemes que podrien posar en perill les espècies autòctones, i fins i tot afectar les poblacions de mol·luscs.

Així l'alga wakane o quelpo japonès (Undaria pinnatifida) originària del Pacífic Nord-oest està considerada com una de les espècies més perilloses per la seva àmplia distribució fora del seu ecosistema, ocupant actualment àmplies zones del Pacífic Est i Sud, Atlàntic Nord i Sud, incloent el Mediterrani, o el Bàltic.

Durant l'expedició des del Pacífic a la Mediterrània Oceana també documentarà i investigarà altres importants ecosistemes creats per algues marrons, com el Mar dels Sargassos o alguns fons de Cystoseira spp.

1 - Tot i que el seu color pot ser verd, els quelpos estan inclosos dins de les algues marrons ja que es tracta d'algues que contenen clorofil·la aycy posseeixen, a part del pigments verd, altres que li faciliten la utilització més eficaç de la llum del sol en aigües profundes per fer la fotosíntesi. Aquest pigment, conegut com a fucoxantina, els dóna en ocasions un aspecte marró o daurat ja que permet reflectir la llum groga.

2 - Les algues no tenen arrels, tija ni fulles tal com els coneixem als arbres i altres plantes. En el seu lloc utilitzen un sistema de fixació al substrat conegut com a hapteris o rizoides, que serveixen per subjectar el tal·lus, el qual pot dividir-se en algunes espècies en estípit o peu i fronda o fulles.

* Oceana és una organització internacional que treballa per protegir i recuperar els oceans del món. Per a més informació, visiteu www.oceana.org

Ecoportal.net