La contaminació acústica interfereix en la comunicació de les balenes

Una investigació mostra com la contaminació acústica, el soroll provocat pels humans, limita la capacitat de comunicació de les balenes. Tot i això continuen cantant, però ja gairebé no es poden sentir entre si.

Mitjançant la dissecció de tres espècimens que els científics van trobar encallats, recent morts, han revelat els secrets de les seves melodies que són el resultat del redisseny de la seva laringe a través de centenars d'anys per poder comunicar-se a grans distàncies.

Com és la comunicació de les balenes

Diversos grups de cetacis s'han adaptat als nous entorns: les balenes dentades (com els dofins, les orques i els catxalots) han desenvolupat un tracte vocal nasal capaç de produir sons d'alta freqüència i, en el cas dels dofins, l'utilitzen per a l'ecolocalització.

Mentrestant, les balenes barbades (com la balena blava, la balena geperuda i el rorqual comú) han canviat gairebé completament l'estructura de la seva laringe. Aquest òrgan, un dels més complexos dels mamífers, compleix dues funcions: la protecció de les vies respiratòries i els pulmons, d'una banda, i la pronunciació, de l'altra.

Els avantpassats de les balenes van viure a la terra fa uns 50 milions dʻanys, per la qual cosa durant la seva ràpida evolució van haver dʻadaptar la seva anatomia al medi aquàtic. Per exemple, van traslladar el respirador a la part posterior del coll per facilitar la respiració en aigua i augmentar-ne la capacitat pulmonar.

Però en alguns casos, també han hagut d'adaptar les seves capacitats comunicatives, per això han desenvolupat una poderosa laringe que els permet regular i amplificar els sons sota l'aigua, creant modulacions que ens remeten a la melodia de les cançons.

Aquest és el cas de les balenes barbades, o misticets, un ordre de cetacis caracteritzat per la presència de barbes en lloc de dents, que inclou, entre altres, les balenes de Groenlàndia, les balenes geperudes i les balenes blaves.

A diferència dels humans i altres mamífers, aquestes balenes no tenen cordes vocals, però sí un patró en forma d'U que els permet inhalar grans quantitats d'aire així com capes de greix i múscul que altres espècies animals no tenen.

Mentre que els seus cosins, els odontocets, van desenvolupar òrgans vocals al nas, les balenes barbades van fer el mateix amb la seva laringe, permetent-los expulsar grans quantitats d'aire amb gran potència, permetent produir sons amb un abast de fins a centenars de quilòmetres.

Efectes de la contaminació acústica als mamífers marins

Un sistema de comunicació de balenes que ha funcionat excepcionalment bé durant milions d'anys no és immune a un augment inexorable dels nivells de soroll provocat per les activitats humanes.

Això és exactament el que demostra l'estudi recent publicat a la revista Nature, realitzat per un equip d'investigadors austríacs i nord-americans.

Per fer l'estudi, els científics van prendre laringes de diversos exemplars de diferents espècies i van dissenyar un experiment de laboratori. Van insuflar aire en aquests aparells fonadors i van comprovar com funcionaven i produïen sons de baixa freqüència.

Van descobrir que aquests animals poden reutilitzar el flux d'aire i enviar-lo als pulmons diverses vegades per crear sons nous. Tot i això, també van descobrir que aquests aparells bucals tenen “limitacions fisiològiques insuperables a certes profunditats”, cosa que significa que no poden evitar el soroll antropogènic causat per la contaminació acústica dels vaixells propers a la superfície.

En particular, van arribar a la conclusió que només podien emetre sons distintius a profunditats de fins a 100 metres, però a profunditats més grans ja no podien comunicar-se de la mateixa manera.

Sons submarins per a la comunicació

Els mamífers marins, incloses les balenes, utilitzen el so submarí com a principal mitjà de comunicació i avaluació ambiental, les ones sonores són essencials per a la comunicació, però també són importants per a la navegació i la recerca d'aliments.

Per això, la ecologia acústica de les balenes i altres cetacis conté moltes "sintonies", des de les vocalitzacions que els permeten distingir les seves espècies fins a la detecció de tots els processos naturals com el vent, la pluja i fins i tot els terratrèmols.

Els científics han observat ocasionalment en la comunicació de les balenes, alguns catxalots poden identificar amb precisió membres específics de la seva família. Realitzen una sèrie de clics específics amb subtils inflexions com si fos el nom del seu ésser estimat.

Amb l'arribada de l'era industrial, però, els humans han canviat dràsticament aquest paisatge sonor.
Resulta que la pressió acústica és més gran a l'aigua que a l'aire, per la qual cosa la contaminació també és més perillosa perquè pot afectar molts aspectes importants del cicle vital d'aquests animals, incloses les seves funcions biològiques bàsiques, començant per les vocalitzacions per a la comunicació amb fins d'aparellament, l'orientació i l'ecolocalització de les preses, cosa que pot resultar mortal per a aquests animals.

Ecoportal.net

Amb informació de: https://elpais.com/