FDA va autoritzar Neuralink a implantar el seu xip en humans

Imagineu-vos buscar a Google, escriure els seus pensaments en un diari sense moure un dit i tenir els superpoders d'un robot. Imagineu-vos això: tots els seus pensaments es descodifiquen en un llenguatge compatible amb ordinador i es transmeten a través d'un servidor, amb sort controlat per algú en qui confia. Pensa en tot això i comprendràs el context que envolta Neuralink.

Neuralink, empresa d'interfície cervell-ordinador (BCI), acaba d'anunciar que ha rebut l'aprovació de l'Administració de Medicaments i Aliments dels EUA (FDA) per començar a tastar implants de xips cerebrals en humans. Per a aquells que no ho han seguit, Elon Musk va fundar Neuralink el 2016 per desenvolupar microxips que puguin enviar i rebre dades directament des del cervell humà.

El tema és certament interessant i molt important. No obstant això, com passa amb molts problemes científics, aquesta nova tecnologia comporta riscos i desafiaments. Com va dir una vegada l'oncle Ben a Spider-Man: “Un gran poder comporta una gran responsabilitat”.

Què és Neuralink?

El xip Neuralink és una petita peça de maquinari, lleugerament més ampla i de menys d'una cambra de gruix. El xip conté 64 cables, cadascun d'uns pocs microns de gruix, i conté 16 elèctrodes diminuts.
(Com a comparació: una micra és 1/15 de l'amplada d'un cabell).

Les cèl·lules cerebrals es comuniquen en part mitjançant l'enviament de petits impulsos elèctrics.
Per aquesta raó, els metges i els científics utilitzen dispositius d'elèctrodes (més comunament dispositius d'imatges cerebrals (EEG) no invasius) per mesurar l'activitat cerebral mesurant senyals cel·lulars.

En conseqüència, si les neurones utilitzen impulsos elèctrics per coordinar-ne les funcions, també podem influir en la funció cerebral enviant impulsos des dels elèctrodes a les cèl·lules.

En algunes afeccions neurològiques greus, com l'epilèpsia, la malaltia de Parkinson o el dolor crònic, l'estimulació cerebral profunda (ECP) utilitza senyals elèctrics per alterar terapèuticament la senyalització cel·lular.
L'avantatge dels implants és la precisió.

Quan s'utilitzen dispositius externs, el crani i els teixits atenuaran parcialment el senyal.

Per tant, per a funcions precises com la flexió dels dits, els elèctrodes invasius proporcionen una major precisió tant en el mesurament com en la transmissió del pols.

Com es fa servir el xip Neuralink?

El xip Neuralink s?implanta quirúrgicament. Durant la cirurgia, un robot de precisió perfora un forat al crani del pacient i insereix amb cura fils al cervell. Aquest procés porta diverses hores.

Un cop curat, el dispositiu és invisible excepte per una petita cicatriu i es pot recarregar amb elements personalitzats com un coixí especial o una gorra de beisbol. La intervenció esperada costarà a les companyies dassegurances al voltant de USD 40,000.

Neuralk inicia els registres del pacient i els objectius actuals de les proves de primera fase permetran que els tetraplays controlin el seu ordinador amb el mode de visualització. En aquests casos, el cervell funciona bé però les connexions nervioses amb els músculs estan malmeses.

En mesurar senyals a l'àrea que controla els moviments dels dits i les mans, anomenada escorça motora, el xip Neuralink transmet dades a un ordinador.

Aleshores, en lloc de moure la mà, el pacient només necessita pensar-hi. Us permet enviar missatges de text, navegar per Internet i navegar mentalment pels menús.

Els principals competidors de Neuralink, Synchron i Onward, tenen un avantatge en les proves en humans, cosa que permet utilitzar la navegació per ordinador juntament amb caminar, anar en bicicleta i nedar.

A més, l'implant BCI ha estat al mercat durant uns 20 anys i va ser desenvolupat per primera vegada per Blackrock Neurotech. Tot i això, Neuralink espera oferir un dispositiu menys voluminós amb una resolució molt més gran, impulsat per l'última intel·ligència artificial de la companyia.

A la indústria de les ICB, això pot significar una major precisió. Durant la demostració de Neuralink el 28 d'agost del 2020, Musk va compartir la seva creença que la majoria de les persones no només desenvolupen problemes cerebrals o de columna amb el temps, sinó que un implant com Neuralink podria abordar aquests i altres problemes.

L'amenaça potencial de la biotecnologia

És clar que el potencial de la biotecnologia per a aplicacions mèdiques, millora de la funció cognitiva, qualitat de vida i investigació d'avantguarda ha atret moltes persones.

Tot i això, les noves tecnologies no estan exemptes de problemes. D'una banda, hi ha la qüestió del consentiment.
Les famílies de persones vulnerables poden estar desesperades per rebre tractament i triar un familiar paralitzat.

Per a les persones que no es poden comunicar lliurement a causa d'una paràlisi ("síndrome de tancament"), la nova tecnologia de prova beta podria posar-les en risc de patir resultats indesitjables.

A més, la nova biotecnologia requereix riscos i efectes secundaris desconeguts, especialment si afecta les activitats bioquímiques. Un atac de símptomes pot conduir a altres intencionals intencionals.

Tot i que Neuralink s'ha provat en animals durant diversos anys, poden sorgir problemes addicionals quan es prova en humans.

Tot i que els tractaments han esdevingut populars, encara veiem que alguns tractaments tenen conseqüències negatives a llarg termini i de gran abast.

A més dels problemes biològics, un altre problema important és la seguretat i fins i tot l'autonomia al nivell més bàsic. Vivim en el moment en què dominen els ciberdelinqüents, el màrqueting nerviós va ordenar campanyes publicitàries i sistemes “socials” per decidir la llibertat personal. L'hackeig cerebral o l'espionatge mental porta aquests problemes a un nou nivell.

Una altra qüestió respecte a les possibles millores neuronals que pot aportar Neuralink és similar a les comentades en relació amb la teràpia gènica i la medicina esportiva. És a dir, si les condicions operatives canvien, conduirà això a una desigualtat encara més gran? A més, per als qui s'oposen a aquesta nova tecnologia, contribuirà a un món on s'enfrontaran a la pressió de “seguir el ritme” dels que donen suport aquests canvis?

On anem amb això?

Darrere de molts èxits científics hi ha la competència: el desig de construir alguna cosa grandiós, de ser el primer i “fer-ho millor” que els que van venir abans. Tot i això, Musk ha dit que està pressionant molt el seu equip perquè creu que el xip pot ajudar milions de persones i salvar la humanitat de l'amenaça potencial de la intel·ligència artificial.

Però amb quin propòsit? La humanitat està preparada per a aquest pas? Continuem sent humans? Una mica millor? Un altre? O potser hem creuat la línia que porta a una bona vida però a costa de millorar-ne alguns aspectes? Aquesta és una conversa que la nostra societat necessita tenir i certament serà més necessària amb el temps.

Amb informació de: La Gran Època